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Quelques pièces éparses ont été pareillement exhumées plus au Nord, à Djebel Aruda, Habuba Kabira et Tell Brak. Ce phénomène de diffusion, dans une région dominée par la culture urukéenne, atteste que l’écriture s’inscrit dans le grand courant des découvertes qui entourent l’apparition de l’État.

Head of a King, ca. 2100 BCE, Bismaya (ancient Adab), Iraq. Oriental Institute Museum A173. University of Chicago © 2010 The Oriental Institute, The University of Chicago

Paire de plaques de mors en forme de chevaux - VIIIe - VIIe siècle avant J.-C. Bronze - Luristan | Site officiel du musée du Louvre

80% des tablettes découvertes à Uruk sont de nature administrative et reflètent les activités d’un grand centre économique. L'écriture n'a donc pas été inventée pour la littérature ou la religion, mais pour les besoins de l’administration des greniers (réserves alimentaires).

Certains de ces signes s’inspirent directement de jetons d’argile en trois dimensions, qui furent longtemps associés à tort aux jetons de comptabilité – calculi – et à leurs bulles d’argile. La confusion est d’autant plus surprenante qu’il n’existe aucune bulle d’argile portant des empreintes de jetons figuratifs.

Il ne s’agit pas de signes comme on en trouve dans les grottes paléolithiques ou sur les plaquettes syriennes récemment découvertes, mais d’un véritable langage organisé, codifié, avec des pictogrammes faisant l’objet d’un usage répété qui s’inscrit dans un contexte social et symbolique.

Le prince Gudea Epoque de Gudea, prince de Lagash, vers 2120 avant J.-C. Tello, ancienne Girsu | Site officiel du musée du Louvre

Babylonian Boundary Stone -- Circa 900-800 BCE -- Unearthed @ Temple de Marduk -- British Museum, London

Writing board, ca. 1981–1802 B.C. Egypt. The Metropolitan Museum of Art, New York. Gift of Edward S. Harkness, 1928 (28.9.4) | Gessoed boards were used for writing notes or school exercises. Like the slate writing tablets of yesteryear, they could be used repeatedly, with old texts being whitewashed to provide a “clean slate” for another.